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MLS: formato nuevo y Atlanta United favorito

El soccer ha cambiado su formato de competición para seguir mejorando. Atlanta United es el favorito, pero la MLS cuenta con varios aspirantes a tener en cuenta.

La MLS continúa agitando la coctelera para seguir evolucionando. Esta nueva temporada arranca con dos conferencias, este y oeste, con doce equipos en cada una de ellas. La diferencia con respecto al curso anterior radica en que ahora son siete, y no seis, los clubes que accederán a los playoffs por el título. En esta ocasión, los dos primeros clasificados de cada conferencia se ahorrarán disputar la ronda preliminar y los cuatro primeros se asegurarán comenzar en casa. Otro de los cambios más sustanciales es que las eliminatorias se decidirán a partido único, por lo que el volumen de encuentros se rebajará, haciendo que el camino hacia la MLS Cup se decida en solamente tres semanas.

El vigente campeón y principal aspirante a revalidar la corona es el Atlanta United. La irrupción de la franquicia de Georgia en la élite del soccer es un ejemplo digno de escuela de negocios. Atlanta es un proyecto a la contra de lo que uno imagina de la MLS. Cantera antes que cartera, academia antes que nombres ilustres. El plan ideado por Arthur Blank, el propietario, y Carlos Bocanegra, el director deportivo, no aspira a convertir la capital de la Coca Cola en un destino de vacaciones ideal para futbolistas en horas bajas, sino en un trampolín efectivo para jóvenes con proyección que buscan dar el salto a Europa.

El director de orquesta, el Tata Martino, dejó el club del que ya es leyenda para hacerse cargo de la selección mexicana. Su sustituto es el ex futbolista del Barça y ex técnico del Ajax, Frank De Boer. Tampoco está Miguel Almirón. El delantero paraguayo dio el salto al Viejo Continente y firmó en este mercado de invierno por el Newcastle United de Rafa Benítez, donde ya es titular indiscutible. Su remplazo no tiene mal cartel. El mejor futbolista de Sudamérica desoyó los cantos de sirena provenientes de Europa para emprender una nueva aventura en suelo estadounidense. El Pity Martínez, ex de River (25 años), tendrá la difícil papeleta de hacer olvidar a Miguel Almirón. Quien sí continua es Josef Martínez. El delantero venezolano fue el máximo goleador de la MLS del último curso y es un seguro de vida de cara a puerta.

Uno de los equipos más a tener en cuenta para la conquista del título es el New York Red Bulls, una de las franquicias más europeas de Estados Unidos. Los Red Bulls de Romero Gamarra y Brad Wright-Philipps se han consolidado como uno de los clubes más regulares del soccer de los últimos años y este curso quieren ir un paso más lejos. Los vecinos del New York City, entrenados por el español Domènec Torrent, no han dicho todavía su última palabra. El vacío que ha dejado David Villa ha sido ocupado por el prometedor delantero rumano Alexandru Mitrita. Tampoco nos podemos olvidar de los Portland Timbers, finalistas de la temporada pasada. Los de Oregón cuentan con la dupla argentina conformada por Diego Valeri y Sebastián Blanco para creer en la revancha. Un equipo que tiene al Atlanta United como espejo en el que mirarse es Los Angeles FC. Los pupilos de Bob Bradley, liderados por el mexicano Carlos Vela, transmitieron muy buenas sensaciones en su primer año de existencia. Veremos si su segunda experiencia en la élite es igual de exitosa que la de Atlanta.

Una incógnita es el vecino más glamuroso de la ciudad. Los Angeles Galaxy, lugar de paso de leyendas como David Beckham, Robbie Keane, Ashley Cole o Steven Gerrard, es un melón por abrir. Guillermo Barros Schelotto asumió las riendas del conjunto angelino después de salir perdedor de la interminable final de Copa Libertadores ante River Plate. La gran esperanza del club con más títulos de la MLS es Zlatan Ibrahimovic. Lo mínimo exigible es entrar en los playoffs, aunque seguro que al ambicioso delantero sueco, que ya ha dicho que piensa pulverizar hasta los récord que ni él mismo sabe que existen, no le parece suficiente. Además, será inevitable que los ojos no se nos vayan al Chicago Fire de Bastian Schwensteiger o al DC United de Wayne Rooney.

Por si fueran pocos los alicientes, también asistiremos a la puesta en escena del Cincinnati FC de Kendall Waston, la última franquicia en sumarse a la fiebre por el fútbol que se juega con los pies y no con las manos. Que comience el espectáculo. It’s soccer time.

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