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Rugby

Mundial de Rugby: Cuartos de final y el equipo número 21

Llegaba la semana definitiva de la primera ronda del Mundial de Rugby, la que debería decidir los cuartos de final y, como en la Champions League de fútbol, el comienzo real de la competición. A partir de este punto, solo quedan los mejores y en pocos deportes las diferencias son tan claras como en rugby. Selecciones como Uruguay, Georgia, Estados Unidos o Fiji sabían que aquí acababa todo. Únicamente Japón se revelaba ante su destino y no sólo desde su condición de anfitrión: su rugby y su actitud en el campo han merecido el éxito alcanzado.

No necesitaba el guion la aparición de un participante más, el tifón Hagibis. Las reglas del torneo, antes de su comienzo, dejaban claro que en caso de cancelación de algún partido, ambos equipos se repartirían dos puntos cada uno y se otorgaría el marcador final de 0-0. No conviene frivolizar ante un desastre natural que ha causado daños materiales y personales, pero hablando simplemente de la competición en sí, tampoco se pueden obviar sus consecuencias.

Nueva Zelanda e Italia se quedaron sin disputar un partido que sería el final de la carrera de Sergio Parisse, capitán de la selección italiana. Su equipo, además, se jugaba la posibilidad de avanzar en la competición, aunque sus opciones eran remotas: nadie le daba a Italia oportunidad alguna de imponerse a los neozelandeses, pero no llegar a disputar el partido deja la cuestión en el aire. Nueva Zelanda avanza a cuartos de final como primera de su grupo con una semana adicional de descanso y Sudáfrica como segunda.

También se canceló el Inglaterra-Francia, dejando a Inglaterra como primera de grupo y Francia como segunda. De nuevo era el resultado esperado, pero Inglaterra no es tan favorita ante Francia. Cancelar el partido equivaldría a no jugar un Liverpool-Juventus, un PSG-Barcelona o un Madrid-Bayern: deja mal sabor de boca a todos, especialmente a los aficionados que viajaron o tenían entradas para el partido. Inglaterra, con una semana adicional de descanso, se enfrentará a Australia y Francia, en las mismas condiciones, a Gales. No se sabe si es mejor seguir jugando y con rotaciones, como hizo Gales con Uruguay, o tener descanso absoluto. El fin de semana que viene tendremos algunas respuestas.

El último partido en cancelarse y a última hora fue el Canadá-Namibia, probablemente los dos equipos más flojos del torneo y que tenían subrayado el encuentro en rojo desde que se supo la fecha del mismo. Ninguna de las dos selecciones tiene resultados de los que presumir en sus participaciones mundialistas, y aquel partido iba a ser la ocasión. Otra vez será; no se puede poner en riesgo la seguridad de las personas. Quedaba en el aire el Japón-Escocia que decidirá la clasificación final del grupo. El partido estuvo en el aire hasta horas antes de su comienzo, con las imágenes de los exteriores del estadio, anegadas por el agua de Hagibis, poniendo en duda su celebración.

Si el partido quedaba cancelado, Escocia quedaría fuera del Mundial sin poder defender su posición, caso similar al de Italia, y Japón sería probablemente segunda de grupo. Escocia, temiendo el poder del anfitrión, había anunciado medidas legales contra la federación internacional, aunque finalmente no hizo falta: el partido se jugó y las cuentas eran claras. Escocia sería segunda de ganar y evitaba que Japón sumase un punto extra más que Escocia. Los puntos extras se obtienen perdiendo por menos de 7 puntos o marcando 4 ensayos, así que Japón podría perder el partido y aun conseguir esos 2 puntos extras…

El partido se inició a ritmo frenético, con algún error en el pase que dejó cerca de la línea de ensayo a ambos equipos. Fue Escocia quien logró marcar y convertir primero, 0-7, todo como exigía su guion: empezar mandando. En ese momento Escocia estaba a un sólo penalti o golpe de castigo de colocarse en posición ganadora. Fue, sin embargo, Japón quien dispuso de la opción de convertir un golpe de castigo. El fallo no tuvo consecuencias inmediatas porque los anfitriones lograron dos ensayos y los convirtieron: 14-7. La misión de Escocia se complicaba, y más aun cuando la última acción del primer tiempo fue otro ensayo, ya el tercero, de una selección japonesa mucho más alegre y dinámica que el XV del cardo, y que durante el partido pareció ser la más acostumbrada a disputar partidos de la máxima exigencia. Con 21-7 empecé a preguntarme si Escocia había invertido sus energías, tanto físicas como emocionales, en asegurarse que el partido se jugase, y si en aquellos momentos quizá hubieran deseado que no hubiera sido así: podían haber culpado a los elementos de una derrota injusta, y podrían aun seguir pensando que son mejor que Japón y que el lugar en los cuartos de final les correspondía. Solo un tifón pudo derrotarles como solo una tormenta pudo con la Armada de Felipe II. No fue así. Escocia perdió hasta las excusas.

Recién iniciada la segunda mitad Japón anotó un cuarto ensayo que le otorgó el temido punto adicional. Las opciones de Escocia pasaban por anotar otros 4 ensayos propios, convertirlos y marcar al menos un golpe de castigo. Del 28-7 tenían que pasar a un 28-38. Por momentos debieron pensar que ya lo habían perdido todo y se lanzaron al imposible, pero tras acortar distancias hasta el 28-21, Japón volvió a tomar el control del partido. Para ellos el primer puesto y una cita con Sudáfrica, para Irlanda un partido contra los All Blacks y para Escocia un billete de vuelta a las islas británicas.

Cuartos de Final:
A: Sábado 19, 9.15: Inglaterra vs Australia
B: Sábado 19. 12.15: Nueva Zelanda vs Irlanda
C: Domingo 20, 9.15: Gales vs Francia
D: Domingo 20, 12.15: Japón vs Sudáfrica

Semifinales
Sábado 26, ganador A vs ganador B, 10.00
Domingo 27, ganador C vs ganador D, 10.00

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